Nell'agosto di quest'anno, una donna di 20 anni si è recata al reparto di pronto soccorso del Lewisham University Hospital nel sud di Londra. Aveva sviluppato la sepsi, un'infezione del sangue pericolosa per la vita, dopo aver dato alla luce il suo bambino una settimana prima, e aveva bisogno di cure mediche urgenti.


Tenendo il suo bambino tra le braccia e nonostante piangesse di paura, Abi Lewis*, un'ostetrica anziana dell'ospedale, ricorda come il personale del pronto soccorso l'ha mandata a casa sull'autobus per lasciare il suo bambino, anche se il reparto travaglio le stava consigliando diversamente. “Dopo che non è venuta in reparto, ho chiamato il pronto soccorso per controllare dove fosse. Nel momento in cui ho sentito del modo in cui veniva trattata, ho capito che era nera. Ho visto molte volte questo tipo di trattamento nei confronti delle donne di colore, dove la loro malattia non viene presa sul serio', dice. “Amo il servizio sanitario nazionale e sono orgoglioso di essere in grado di fornire cure gratuite a milioni di persone. Ma non ho dubbi che il Servizio Sanitario Nazionale sia involontariamente ma intrinsecamente razzista sistemico”.

L'episodio non è affatto isolato. È indiscutibile che la comunità nera sia più a rischio nel sistema medico rispetto alle sue controparti bianche a causa sia dell'ignoranza medica che dei pregiudizi inconsci. In effetti, un rapporto pubblicato questa settimana intitolato 'Black People, Racism and Human Rights' dal Comitato per i diritti umani del Parlamento britannico ha citato uno studio di ClearView Research che ha rilevato che oltre il 60% delle persone di colore nel Regno Unito non crede che la propria salute sia ugualmente protetta da il SSN rispetto ai bianchi. Prendi il parto. Nel solo Regno Unito, le donne di colore hanno cinque volte più probabilità di morire di parto rispetto alle donne bianche. Nel primo mese della pandemia, i neri, gli asiatici e le minoranze etniche (BAME) hanno rappresentato il 72% del personale del SSN e i decessi degli assistenti per Covid-19, ma rappresentano solo il 44% del personale. 'I neri non hanno una propensione genetica alla morte', afferma la dottoressa Nagla Elfaki, dottore in ostetricia e ginecologia presso il Barking, Havering e il Redbridge University Hospitals NHS Trust. 'Ma le conseguenze dell'oppressione sistemica e del razzismo istituzionalizzato, tra cui povertà, alloggi inadeguati e scarsa alfabetizzazione sanitaria, combinate con pregiudizi intrinseci all'interno della medicina, hanno un effetto cumulativo e devastante sugli esiti sanitari'.



Abi ha sperimentato in prima persona questo pregiudizio inconscio in molte occasioni. 'L'anno scorso, ho avuto una paziente che è stata ricoverata con una gravidanza non praticabile [il bambino non sarebbe sopravvissuto]', ricorda Abi. “Aveva un diabete piuttosto grave, che necessitava di una gestione, ma nessuno la stava curando, nonostante avesse chiesto aiuto. Ricordo di aver esortato uno dei consulenti a occuparsi delle sue condizioni, e lui ha alzato le spalle e ha detto 'sì, ma il bambino non ce la farà'. E la madre? Non valeva la pena salvare anche lei?'

Gran parte di questo pregiudizio radicato all'interno della medicina può essere ricondotto alla schiavitù, quando i medici affermavano che gli schiavi neri potevano sopportare più dolore dei bianchi per facilitare ulteriore schiavitù e tortura. Gli schiavi venivano spesso operati per scopi di ricerca medica senza anestesia e durante la seconda guerra mondiale, questi stereotipi giustificavano la decisione dell'esercito americano di testare armi chimiche sui soldati neri e ancora oggi prevalgono. 'Fino agli anni '70, stampavano ancora libri di testo medici che dicevano che i neri hanno una soglia del dolore più alta', afferma il dott. Elfaki. 'Questo si traduce in pregiudizi razziali nella gestione del dolore e nel trattamento generale dei pazienti di colore'.


Ci sono anche problemi più sfumati con l'attuale programma medico. Principalmente, che è orientato al trattamento dei pazienti bianchi. 'All'università, il prototipo nei nostri libri di testo di anatomia era un maschio bianco', afferma il dottor Tosin Sotubo, medico di famiglia e fondatore di Mind Body Doctor. 'Non stai imparando a trattare tutte le persone, stai principalmente imparando a trattare gli uomini bianchi'. Di conseguenza sorgono problemi evidenti, vale a dire che i medici non sono attrezzati per curare i neri e le minoranze etniche.

Prendi come esempio le eruzioni cutanee; eruzioni cutanee presenti in modo diverso su diversi colori della pelle. Solo imparare come appaiono sulla pelle bianca lascia i medici incapaci di riconoscere e diagnosticare malattie potenzialmente pericolose per la vita come la meningite, il morbillo e la malattia di Lyme, di conseguenza su pazienti non bianchi. 'Un esempio più estremo è la malattia di Kawasaki, che sebbene rara è la causa più comune di malattie cardiache nei bambini', spiega il dottor Ifeoma Ejikeme, dermatologo. 'L'eruzione cutanea sembra completamente diversa sulla pelle nera e con un allenamento scorretto potrebbe essere facilmente respinta per una semplice eruzione virale, con conseguenze disastrose'.


Questo approccio incentrato sul bianco è stato mostrato anche di recente come la pandemia di Covid-19. 'Il messaggio generale era di chiamare il 999 se una persona sembrava pallida o se le sue labbra diventavano blu, poiché questo sarebbe un segno che non respirava correttamente. I neri non impallidiscono né diventano blu', afferma il dott. Elfaki. 'I pazienti si sono resi conto che i medici non capiscono o riconoscono la loro malattia o il loro dolore a causa del loro aspetto, e di conseguenza c'è un'enorme sfiducia da parte dei pazienti neri e delle minoranze etniche nei confronti del servizio sanitario nazionale'.

Oltre a decolonizzare il curriculum e rimuovere i pregiudizi razziali dalla formazione medica, è necessario apportare importanti cambiamenti in termini di rappresentanza a livello di consiglio. 'A Londra, quasi la metà dei dipendenti del NHS è costituita da una minoranza etnica e nera, ma il 92% dei membri del Consiglio del NHS Trust sono bianchi', osserva il dott. Elfaki.


Sono trascorsi più di dieci anni da quando il Dipartimento della salute ha annunciato di dover 'dare ancora più risalto all'uguaglianza razziale', con un 'piano d'azione sistematico' per aumentare la rappresentanza ai massimi livelli del servizio al 30 per cento BME. È chiaro che il servizio sanitario nazionale e il governo hanno fallito in modo spettacolare in questo obiettivo, anche per loro stessa ammissione. Nel rapporto del Comitato per i diritti umani del Parlamento del Regno Unito pubblicato questa settimana, è stato osservato che 'il servizio sanitario nazionale riconosce e si rammarica di questa disparità [nei tassi di mortalità materna tra donne bianche e nere] ma non ha alcun obiettivo per porvi fine'.

Inoltre, uno studio di Roger Kline della Middlesex University nel 2014 intitolato 'The Snowy White Peaks of the NHS' ha rilevato che non c'era stato alcun cambiamento significativo nella proporzione di nomine del BAME Trust Board negli ultimi anni, 'continuando il modello di sottorappresentazione rispetto sia alla forza lavoro che alla popolazione locale.'

Ha anche scoperto che il personale BAME aveva il doppio delle probabilità di entrare nel processo disciplinare e gli infermieri BAME impiegano il 50% in più per essere promossi rispetto agli infermieri bianchi. 'Potresti vedere molte facce nere e marroni in basso, ma non puoi lasciarti cullare in un falso senso di sicurezza perché queste persone non sono in posizioni in cui possono apportare modifiche o influenzare il sistema', afferma Dottor Elfaki. In risposta, nel 2015 è stato istituito l'NHS Workforce Race Equality Standard, un'iniziativa attiva che mira a implementare un approccio strategico per migliorare la rappresentanza BAME a livello di senior management e consiglio di amministrazione e per contribuire a fornire un ambiente di lavoro migliore per la forza lavoro BAME .

Per Abi, tuttavia, il razzismo è ancora una realtà del suo posto di lavoro quotidiano, non solo da parte dei pazienti, ma anche da parte dei colleghi: 'Quando c'erano le proteste dopo l'uccisione di George Floyd, un membro anziano dello staff medico stava lasciando commenti su Facebook che era anti-Black Lives Matter”. I commenti includevano: 'Possiamo non cambiare i nomi delle nostre strade in Mugabe Ave o Zambia Way. Grazie!' sulla pagina pubblica di un politico. 'Molti di noi si sono lamentati, ma ci è stato detto che non c'era niente da fare', dice Abi.


Dopo mesi di meritato apprezzamento nazionale per il SSN, sembra ovvio che il sistema abbia anche problemi profondamente radicati che avranno bisogno di più che applausi per essere risolti. 'L'applauso è stato un bel gesto', afferma il dottor Elfaki. “Ma dobbiamo andare oltre i gesti. Abbiamo bisogno di risorse tangibili e finanziarie per sostenere un cambiamento duraturo e significativo”.

GLAMOUR ha contattato il Lewisham And Greenwich NHS Trust per commenti ai quali un portavoce ha dichiarato: 'Non tolleriamo alcuna forma di razzismo sul posto di lavoro e tutti i reclami che riceviamo sono oggetto di indagini approfondite'. Per quanto riguarda l'incidenza del paziente con diabete, un portavoce del Trust ha commentato: 'Esortiamo i colleghi a sollevare preoccupazioni su queste accuse internamente, in modo da poter svolgere un'indagine completa e intraprendere le azioni appropriate. Abbiamo un codice di condotta per tutto il nostro personale per garantire che pazienti e colleghi siano trattati con rispetto e compassione in ogni momento. Sosteniamo e incoraggiamo tutti i colleghi a sollevare dubbi con noi e di recente abbiamo introdotto un servizio di segnalazione indipendente per fornire consulenza e supporto riservati. Pubblichiamo anche internamente i risultati delle indagini sulle relazioni con i dipendenti per dimostrare che un comportamento scorretto non è tollerato nel Trust”.

*Nomi e dettagli sono stati modificati per proteggere le identità.